Espacio: Después de una vuelta alrededor de la Luna, la nave Orión regresa a la Tierra

La cápsula Orion de la NASA aterrizará en el Océano Pacífico el domingo después de un viaje de 25 días en el espacio y alrededor de la luna.

Por Cuba Impacto

Después de visitar la Luna y aventurarse más lejos en el espacio que cualquier otra nave espacial habitable anterior, la cápsula Orión de la NASA aterrizará en el Océano Pacífico el domingo, el tramo final de la misión Artemis 1 de alto riesgo para la agencia espacial de EE. UU.

La cápsula entrará en la atmósfera terrestre a una velocidad de 40.000 km/h, y deberá soportar un calor infernal de 2800°C, que es la mitad de la temperatura de la superficie del Sol. El aterrizaje está programado frente a la isla mexicana de Guadalupe a las 9:39 a. m. hora local.

El éxito de esta misión, que habrá durado poco más de 25 días en total, es crucial para la NASA, que ha invertido decenas de miles de millones de dólares en el programa estadounidense de regreso a la Luna, Artemis, cuyo objetivo es preparar un futuro viaje a Marte.

El primer vuelo de prueba de este nuevo vehículo, esta vez sin astronauta a bordo, ha sido hasta ahora un verdadero éxito. Pero es solo durante los últimos minutos de la misión que debe cumplir su principal objetivo: probar el escudo térmico de la cápsula, el más grande jamás construido (5 m de diámetro).

"Es una pieza fundamental de seguridad, diseñada para proteger la nave espacial y sus pasajeros", explicó Mike Sarafin, director de la misión. “El escudo térmico tiene que funcionar”. En 2014 se había realizado una primera prueba de la cápsula, pero aún no había salido de la órbita terrestre, por lo que había entrado en la atmósfera más lentamente (alrededor de 32.000 km/h).

Helicópteros, buzos y barcos

Un barco de la Marina de los EE. UU., el USS Portland, se ha posicionado previamente para las operaciones de recuperación de cápsulas, que la NASA ha estado entrenando durante años. También se desplegarán helicópteros y botes inflables. La nave será frenada primero por la atmósfera terrestre, luego por una serie de nada menos que once paracaídas, hasta alcanzar una velocidad de unos 30 km/h cuando golpee el agua.

Una vez aterrizado, se dejará en el agua durante dos horas, mucho más que si hubiera astronautas a bordo, para recopilar datos. “Veremos cómo el calor es absorbido por la cápsula y cómo afecta esto a la temperatura interior”, detalló Jim Geffre, responsable de Orion en la NASA.

Luego, los buzos le conectarán cables para remolcarlo al interior del barco, cuya parte trasera estará parcialmente sumergida. A continuación, se bombeará el agua, lo que permitirá depositar lentamente la cápsula sobre un soporte previsto a tal efecto. Se espera que las operaciones tomen de cuatro a seis horas desde el momento del aterrizaje.

A continuación, el barco tomará la ruta a San Diego, en la costa oeste de Estados Unidos, donde la cápsula será desembarcada unos días después. En total, la nave espacial habrá recorrido más de 2,2 millones de kilómetros en el espacio desde su despegue el pasado 16 de noviembre durante el primer vuelo del nuevo megacohete de la NASA, SLS. Orión sobrevoló la Luna a unos 130 kilómetros de su superficie y se aventuró a más de 430.000 kilómetros de nuestro planeta.

Artemisa 2 y 3

Recuperar la cápsula permitirá recopilar muchos datos decisivos para las siguientes misiones. Primero detallando el estado del buque tras su viaje, pero también analizando los registros de sensores de las aceleraciones y vibraciones sufridas a bordo, o el comportamiento de un escudo antirradiación.

Algunos elementos de la nave también deben reutilizarse para la cápsula Artemis 2, que ya está muy avanzada. Esta segunda misión, prevista para 2024, llevará una tripulación a la Luna, aún sin aterrizar allí. La NASA debería anunciar los nombres de los astronautas elegidos muy pronto.

Artemis 3, prevista oficialmente para 2025, aterrizará por primera vez en el Polo Sur de la Luna, donde hay agua en forma de hielo. Solo doce hombres, todos blancos, han pisado la superficie lunar gracias a las misiones Apolo, por última vez en 1972, hace cincuenta años. El programa Artemis debe enviar esta vez a la primera mujer y la primera persona de color allí.

El objetivo de la NASA es establecer una presencia humana duradera en la Luna, con una base en su superficie y una estación espacial en órbita. Aprender a vivir en la Luna debería servir para poner a prueba todas las tecnologías necesarias para un viaje de varios años a Marte, posiblemente a fines de la década de 2030.

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